Imaginez que vous êtes un élève typique du collège en train de dîner avec votre famille. Votre mère enlève votre smartphone et le met dans un coffre-fort qui ne s’ouvrira pas pendant une heure.

Souhaitez-vous: (a) aller de l’avant et dîner avec votre famille? (b) essayer d’ouvrir la boîte? ou (c) écraser la boîte avec un outil lourd lorsque votre famille est suffisamment distraite?

Comme le montre le documentaire populaire de Netflix, «Le dilemme social», la réponse est d’abord (b) – si cela ne fonctionne pas, alors (c). Apparemment, pour les jeunes, être connecté en ligne s’apparente à une substance addictive: «Il n’y a que deux industries qui appellent leurs clients des« utilisateurs »: les drogues illégales et les logiciels», comme l’a dit l’expert en conception d’information Edward Tufte.

Les médias populaires alimentent ce portrait, avec des témoignages d’utilisateurs extrêmes et des faits saillants de leur comportement. Les soi-disant toxicomanes qui ont changé leur vie grâce à la désintoxication numérique avouent que les médias sociaux les tuaient. L’industrie des soins de santé a capitalisé sur cette tendance de désintoxication numérique, décrivant l’utilisation extrême comme la norme. Les chercheurs débattent également des moyens de définir et de prévenir la dépendance aux médias numériques.

C’est une erreur, cependant, d’assimiler l’utilisation fréquente des médias sociaux à la dépendance. Seule l’étiquette porte la stigmatisation – un échec personnel ou une pathologie qui a des conséquences négatives importantes pour l’utilisateur et sa famille, comme des emplois perdus et des relations détruites.

En tant que chercheurs qui étudient les habitudes et l’utilisation des médias sociaux, nous avons constaté qu’une utilisation excessive des médias sociaux peut être une habitude très forte. Mais cela n’en fait pas une dépendance.

Une femme jouant de la guitare sur les réseaux sociaux.
Lee Jung-soo joue de la guitare et chante une chanson depuis son ordinateur portable pendant ses trois semaines de quarantaine obligatoire dans une chambre d’hôtel à Hong Kong. Les réseaux sociaux ont aidé des millions de personnes à rester connectés pendant l’ère des coronavirus.
Anthony Wallace / AFP via Getty Images

L’avantage des médias sociaux

Contrairement à la dépendance, les utilisateurs fréquents des médias sociaux en bénéficient parfois et souffrent parfois. C’est pourquoi une description plus précise est «habitude».

Les habitudes se forment naturellement par une utilisation répétée. Utilisez suffisamment n’importe quel site ou application et vous formerez des associations en mémoire entre les signaux, tels que les alertes de site et votre smartphone, et les réponses, telles que la connexion. Une fois les habitudes formées, la perception des signaux vous fait automatiquement penser à vous connecter.

La création d’habitudes d’utilisation est au cœur de l’activité des plateformes de médias sociaux comme Facebook, TikTok et Twitter. Leurs revenus proviennent des utilisateurs à haute fréquence. De nombreux utilisateurs peu fréquents n’ont aucun effet sur les revenus ou nuisent au résultat net. Les habitudes des utilisateurs font partie intégrante du succès et de la conception des plateformes de médias sociaux.

La plupart d’entre nous commencent à utiliser les médias sociaux parce que c’est gratifiant. Les likes, les suivis et les amis que nous accumulons sont tous des récompenses. Prenez Instagram: près de 70% des publications des utilisateurs peuvent être expliquées par un modèle d’apprentissage des récompenses dans lequel les goûts sont analogues aux boulettes de nourriture qui apprennent aux rats à tirer un levier dans une boîte Skinner. Obtenez suffisamment de J’aime sur vos publications, et vous commencerez à publier plus souvent et à créer une habitude de publication sur Instagram.

Comment les plateformes se conçoivent autour des habitudes

Les plateformes de médias sociaux ont trouvé comment rendre les récompenses en ligne pâles aussi réelles pour les humains que les granulés de nourriture le sont pour les rats. Les likes et les followers gagnent du carburant lorsqu’ils deviennent publics. Les utilisateurs s’engagent ensuite dans des comparaisons sociales, se sentant bien lorsqu’ils acquièrent une reconnaissance sociale et mauvais lorsque les réalisations des autres diminuent les leurs. La pression sociale fait partie de l’expérience.

Encore plus de récompenses proviennent des algorithmes qui organisent nos sites de médias sociaux pour faire appel à nos intérêts personnels. C’est la source des chambres d’écho, créant une foule enthousiaste pour presque tout le monde.

Les habitudes expliquent également la conception de fonctionnalités de plateforme performantes. Considérez le parchemin sans fin. Il supprime efficacement les points qui pourraient vous signaler d’arrêter de lire. Tout aussi important, il présente chaque message dans une séquence, ce qui augmente votre expérience de récompenses (vidéo de chat incroyable!) Entrecoupées de ho-hum. Ces récompenses intermittentes sont particulièrement efficaces pour construire des habitudes.

Une fois les habitudes formées, des signaux récurrents – comme les notifications et les lieux et heures habituels où nous utilisons l’application – déclenchent l’utilisation des médias sociaux. Si vous faites défiler à plusieurs reprises votre fil Twitter en prenant le bus, par exemple, vous constaterez peut-être que votre habitude Twitter est activée simplement en vous asseyant sur le siège.

Les habitudes fonctionnent largement en dehors de notre conscience et de vos intentions. Mais de temps en temps, vous vous heurtez à vos habitudes et réalisez qu’elles sont là. Les utilisateurs fréquents de médias sociaux peuvent avoir de telles habitudes lors d’une attaque de phishing. Les utilisateurs fréquents devraient être mieux informés sur les risques de sécurité et sur la manière de les éviter, mais en agissant de façon habituelle et en répondant sans réfléchir, ces utilisateurs sont vulnérables à répondre automatiquement aux attaques de phishing. Ces moments nous permettent de «voir» nos habitudes de près.

Un récit plus stimulant pour les utilisateurs des médias sociaux

Les habitudes expliquent également pourquoi le modèle de dépendance, bien qu’imprécis, est omniprésent. Les habitudes empêchent les gens d’utiliser automatiquement les médias sociaux même lorsqu’ils ont l’intention de faire autrement. Lorsque les utilisateurs ont du mal à arrêter, ils peuvent se sentir dépendants. Les utilisateurs adoptent des récits validant les sentiments de dépendance et les partagent largement. Cependant, ces récits privent en fait les utilisateurs. Ils nous empêchent de comprendre comment arrêter ou contrôler l’utilisation des médias sociaux.

Comprendre les habitudes nous permet de faire de la rétro-ingénierie pour sortir des pièges comportementaux des médias sociaux. En d’autres termes, nous pouvons changer les signaux qui activent nos habitudes. Sans ces signaux, les habitudes ne sont tout simplement pas activées. Mais les signaux qui déclenchent les habitudes sont aussi leur talon d’Achille.

Considérez les résultats de notre analyse de plus de 9 000 utilisateurs de Facebook. Après un changement de conception du site, ceux qui ont de fortes habitudes ont immédiatement réduit leurs taux de publication. Les changements dans les signaux de plate-forme semblent perturber les utilisateurs habituels. Ils n’ont pas montré les envies auxquelles on s’attend avec la dépendance. Ils l’ont juste moins utilisé. En revanche, le changement de conception – qui a été mis en œuvre pour augmenter l’affichage – a fait exactement cela pour les utilisateurs occasionnels.

Vous pouvez profiter vous-même de ce talon d’Achille. Essayez de modifier ou d’éliminer les signaux de votre smartphone et de vos applications, notamment en tournant l’écran du téléphone face vers le bas, en le mettant en mode avion ou en désactivant les notifications.

Cela peut également aider à ajouter des frictions afin que vous deviez réfléchir avant de vous connecter. Les étudiants d’une étude récente ont pu réduire l’utilisation des médias sociaux en mettant simplement leur chargeur de téléphone plus loin ou en rendant leur téléphone moins accessible en le mettant dans leur sac à main plutôt que dans la poche de leur pantalon.

Ainsi, cette boîte de verrouillage détestée pour les smartphones lors des dîners de famille pourrait réellement fonctionner.

En comprenant les habitudes, nous pouvons tous arrêter de nous soucier de la désintoxication numérique et commencer à réorganiser les applications et les sites Web pour répondre à nos propres besoins par opposition aux besoins des sites – ce qui consiste à créer une base d’utilisateurs habituelle. Et nous pouvons continuer à améliorer les vrais défis des médias sociaux: la désinformation, les algorithmes biaisés et les destructions qu’ils créent.

[The Conversation’s science, health and technology editors pick their favorite stories. Weekly on Wednesdays.]