Professeur Amir Hadjinoormohammadi

Alors que le monde est aux prises avec le déploiement de divers vaccins contre le virus SRAS-CoV-2 qui cause le COVID-19, il reste encore de nombreuses inconnues. Pendant combien de temps un vaccin sera-t-il efficace? Quelle sera l’efficacité des vaccins contre les nouvelles souches? Dans quelle mesure pouvons-nous fabriquer de futurs vaccins de manière optimale?

Il y a également des questions sur ce que les recherches futures révéleront sur le virus. Comment cela affecte-t-il les gens différemment? Comprenons-nous parfaitement les mécanismes de transmission? Qu’en est-il des futurs coronavirus?

Dans la recherche de réponses, il serait sage de regarder de près les poulets.

L’industrie mondiale de la volaille a appris à vivre avec un coronavirus mortel. Image: Getty Images

Le premier coronavirus jamais découvert (dans les années 1930) était le coronavirus aviaire connu sous le nom de virus de la bronchite infectieuse ou IBV. C’est l’agent infectieux le plus répandu chez les poulets.

Il provoque une maladie respiratoire très contagieuse avec des pertes économiques importantes pour l’industrie mondiale de la volaille. En raison de sa nature omniprésente et hautement contagieuse, presque tous les poulets commerciaux du monde entier sont vaccinés contre le VIB.

Un vaccin contre l’IBV est le plus couramment appliqué dans le couvoir peu après l’éclosion des poussins et avant qu’ils ne soient transportés vers les fermes en croissance où une exposition précoce au virus est prévue.

En effet, l’industrie mondiale de la volaille a appris à vivre avec l’IBV car son élimination est pratiquement impossible et la vaccination a été la stratégie majeure pour la combattre dans le monde.

C’est une réalisation encourageante alors que nous essayons de naviguer sur la voie de la vie avec les coronavirus humains.

Il souligne également l’importance de ce que les chercheurs appellent «une seule santé» – une approche qui reconnaît que la santé des animaux et des plantes a des ramifications importantes pour la santé humaine. La façon dont nous protégeons les poulets de l’IBV peut nous aider à comprendre comment nous pouvons nous protéger des coronavirus humains.

La vaccination est devenue la principale stratégie de lutte contre le SRAS-CoV-2, tout comme les vaccins sont la principale stratégie de lutte contre l’IBV. Image: Getty Images

Notre équipe de chercheurs du Centre Asie-Pacifique pour la santé animale (APCAH) de l’Université de Melbourne étudie l’épidémiologie, le diagnostic moléculaire et le mécanisme de la maladie de l’IBV depuis 15 ans. Plus récemment, l’APCAH a obtenu une subvention de l’industrie d’AgriFutures pour développer de nouveaux vaccins pour lutter contre cette maladie d’importance mondiale des poulets commerciaux.

Le projet pourrait potentiellement présenter un modèle pour le contrôle et la prévention efficaces du coronavirus humain SARS-CoV-2.

Comme le SRAS-CoV-2, l’IBV provoque principalement une maladie respiratoire. De même que le SRAS-CoV-2, l’infection par l’IBV peut s’étendre à d’autres parties du corps. Des preuves récentes suggèrent que le SRAS-CoV-2 peut affecter le système cardiovasculaire, entraînant un arrêt cardiaque, parfois en l’absence de maladie respiratoire.

En outre, l’insuffisance rénale (rénale) a été reconnue comme l’une des conséquences de l’infection par le SRAS-CoV-2. De même, certaines souches d’IBV peuvent induire une maladie rénale sévère avec ou sans atteinte respiratoire.

Chez les poules pondeuses, l’IBV peut provoquer une forte baisse de la production d’œufs et réduire la qualité de la coquille et de l’albumen (blanc d’œuf). Si les poussins sont infectés à un âge précoce, l’IBV peut provoquer des anomalies permanentes de l’appareil reproducteur conduisant à l’infertilité à un stade ultérieur de la vie. Nous devons donc être attentifs au potentiel d’effets similaires du SRAS-CoV-2 et des futurs coronavirus humains.

La période d’incubation des souches virulentes d’IBV est très courte et les symptômes apparaissent dans les 24 à 48 heures suivant l’infection. De même, la période d’incubation du SRAS-CoV-2 peut être assez courte. En outre, on sait que plus de 80% des personnes infectées par le virus présentent des symptômes, bien que ce nombre soit probablement plus élevé si les populations à faible risque (par exemple les enfants) sont exclues.

L’IBV peut être très contagieux comme le SRAS-CoV-2. Image: Images Gettty

Le niveau de mortalité causé par l’IBV dans une population de poulets dépend fortement de la souche du virus et de l’état de santé du système immunitaire des oiseaux, mais il peut atteindre jusqu’à 30 pour cent. La mortalité due à l’infection par le SRAS-CoV-2 peut atteindre 8% dans certains pays, ce qui est encore inférieur à celui de l’IBV, mais cela peut être dû à un niveau plus élevé de soins et de médicaments fournis aux humains infectés par le SRAS- CoV-2.

L’IBV est l’un des très rares agents infectieux de la volaille qui peut infecter 100% de la population en très peu de temps, souvent seulement 24 heures. Cette caractéristique est mise en parallèle dans le SRAS-CoV-2 où l’infection peut se propager à travers une grande population dans un laps de temps incroyablement court.

L’IBV se propage parmi les volailles par inhalation d’aérosols contaminés ou par ingestion de virus, qui se répand dans les fèces de poulets infectés ou d’autres matières contaminées. De même, le SRAS-CoV-2 est transmis par le système respiratoire et des particules virales ont été trouvées dans les selles des patients. Cependant, contrairement à l’IBV, il n’y a jusqu’à présent aucune preuve suggérant que les particules virales détectées dans les fèces humaines sont infectieuses.

Le fait que l’IBV puisse se propager par excrétion alimentaire devrait être un avertissement sur le potentiel pour un coronavirus humain d’être transmissible de la même manière. C’est une possibilité pour laquelle nous devons être préparés et savoir gérer.

IBV et SARS-CoV-2 appartiennent à la famille Coronaviridae, et les deux ont les projections typiques en forme de club sur leur surface. Leur composition chimique, la structure du génome et la manière dont ils se répliquent sont également très comparables.

Il y a eu de nombreuses recherches sur la sensibilité du VIB aux agents chimiques et physiques et cette information peut facilement être étendue au SRAS-CoV-2 alors que les chercheurs cherchent à développer des stratégies de contrôle potentielles.

IBV a les projections typiques en forme de club sur sa surface, tout comme le SARS-CoV-2 (illustré ci-dessus). Getty Images

Comme d’autres coronavirus, l’IBV peut facilement muter. En outre, différentes souches d’IBV peuvent se recombiner (en particulier lorsque deux souches ou plus infectent le même hôte) et générer une nouvelle souche. Ces mécanismes expliquent l’évolution rapide de l’IBV et l’émergence de souches plus virulentes et transmissibles depuis qu’il a été signalé pour la première fois dans les années 1930 – il y a au moins 32 lignées différentes identifiées à ce jour.

Nos recherches récentes à l’APCAH ont montré que des événements de recombinaison fréquents se produisent entre des souches vaccinales vivantes et des coronavirus aviaires évolutifs éloignés d’origine inconnue. De même, de nouvelles mutations SARS-CoV-2 avec une transmissibilité plus élevée sont apparues au Royaume-Uni.

Compte tenu de ce que nous savons sur l’évolution de l’IBV, nous devons supposer que d’autres nouvelles souches de SRAS-CoV-2 pourraient émerger à l’avenir qui seraient potentiellement plus virulentes, auraient une transmissibilité différente ou pourraient infecter différentes cellules du corps.

Dans la plupart des pays, les poulets commerciaux sont vaccinés avec une souche vaccinale vivante atténuée (une version vivante du virus qui a été modifiée pour être inoffensive mais qui suscite toujours une réponse immunitaire efficace). Il est appliqué en pulvérisant des poussins dans le couvoir pour s’assurer qu’il atteint la muqueuse nasale du poulet.

Les poulets ayant une durée de vie plus longue (tels que les pondeuses commerciales et les reproducteurs) reçoivent une combinaison de plusieurs vaccins vivants atténués et tués (inactivés).

Surtout, la souche de l’IBV utilisée pour la vaccination doit être sélectionnée avec soin car la protection croisée entre les différentes souches est assez variable. Des problèmes similaires devraient être anticipés dans le développement en cours de vaccins contre les coronavirus humains.

Il y a des leçons importantes de l’IBV pour les développeurs de vaccins contre le coronavirus humain. Image: Getty Images

Il devient de plus en plus évident que les humains devront vivre avec le SRAS-CoV-2 et les vaccins en seront la clé. Étant donné l’émergence prévue de nouvelles souches de SRAS-CoV-2 à l’avenir, il sera important que les sociétés de vaccins aient la capacité de développer des vaccins alternatifs pour de nouvelles variantes si et quand cela est nécessaire.

Plus nous en apprenons sur le SRAS-CoV-2, plus des parallèles émergent avec l’IBV, soulignant la valeur d’une «santé unique» – les connaissances développées pour traiter une maladie chez un autre animal peuvent guider la recherche, le développement de vaccins et la gestion de la maladie pour notre propre espèce.

Bannière: Getty Images

Comment imaginez-vous vivre avec le COVID-19? Dans quelle mesure avez-vous confiance dans les vaccins?

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