C’est comme attendre qu’un raz-de-marée frappe. Vous savez ce qu’il y a là-bas. Vous pouvez vous y préparer autant que vous le pouvez, mais vous savez que vous faites face à une force qui vous éclipse.

Cela semble dramatique, mais c’est ce à quoi les services de santé mentale doivent faire face actuellement. La situation était précaire avant l’arrivée de Covid, mais trois verrouillages en l’espace d’un an ont potentiellement fait pencher la balance et nous sommes confrontés à un héritage catastrophique de déclin de la santé mentale.

Covid est une menace sans précédent pour notre mode de vie, mais pendant la pandémie, c’est la génération plus âgée qui a peut-être été la plus durement touchée, physiquement mais aussi mentalement.

Au cours de l’année écoulée, la Société St Vincent de Paul (SVP) a fait preuve d’une détermination sans faille à soutenir les personnes âgées à travers le pays. À Tower House à Brighton, qui est l’un des nombreux centres à travers le pays gérés par le SVP soutenant les besoins locaux, nous avons dû fermer pendant les verrouillages, ce qui a évidemment affecté les personnes qui comptent sur nous pour le soutien à la démence, la camaraderie, les activités engageantes et aide pratique dans la vie de tous les jours. Cependant, nous nous sommes adaptés, en offrant un soutien de nouvelles manières afin de rester la pierre angulaire de la vie de ceux que nous aidons. Sous verrouillage, nous envoyons des colis alimentaires et des packs d’activités, et nous restons en contact avec les appels téléphoniques réguliers.

Les personnes âgées vous disent rarement ce qui les préoccupe parce qu’elles sont de cette génération qui croit qu’elles ne devraient pas gémir, mais simplement «continuer». Cependant, ils souffrent clairement. Nous avons vu des gens montrer des signes de perte de poids, une capacité mentale diminuée et certains devenir introvertis ou développer de l’anxiété sociale.

Les personnes atteintes de démence sont celles dont la santé mentale a le plus diminué, car elles sont généralement très sociables et ne comprennent souvent pas pourquoi les restrictions sont en place. Les personnes atteintes de démence ont besoin d’une routine quotidienne pour rester connectées au monde. Une fois que vous avez une dépression en plus de la démence, c’est catastrophique et ceux qui souffrent peuvent descendre assez rapidement.

Le fait que la démence n’est pas seulement une condition, mais peut prendre de nombreuses formes différentes complique encore la situation actuelle. La plus courante est la maladie d’Alzheimer, mais la démence vasculaire et les corps de Lewy (amas de protéines qui se forment dans le cerveau et causent des problèmes de fonctionnement du cerveau) sont également relativement fréquents chez les personnes âgées. Les différents types de démence affecteront les gens de différentes manières, tout comme d’autres choses telles que la situation personnelle d’une personne, les personnes qui l’entourent et l’environnement dans lequel elle vit.

Les services de santé s’approchant de la masse critique, le niveau de soins pour les personnes âgées est actuellement loin d’être idéal. De plus, l’isolement signifie que beaucoup ne sont pas diagnostiqués avec d’autres problèmes de santé, ce qui ajoute au niveau d’anxiété des individus et augmente le poids du travail pour les professionnels de la santé fonctionnant déjà à leur capacité maximale lorsque les patients se présentent enfin.

Les soignants professionnels visitent toujours les personnes âgées, mais ils n’ont pas beaucoup de temps avec leurs clients. Une fois qu’ils ont organisé la nourriture, fait un lit, aidé à s’habiller ou effectué l’une des myriades de tâches qu’ils doivent accomplir, ils n’ont souvent pas le temps de discuter. En raison du risque élevé d’infection, les soignants porteront également des EPI; un masque, des gants, parfois des gommages, ce qui peut être intimidant pour une personne plus habituée à discuter autour d’une tasse de thé. Tout cela crée une barrière à l’interaction et peut augmenter les niveaux d’anxiété et les sentiments de solitude.

Il est également difficile d’ignorer le nombre de morts parmi les personnes âgées de Covid. Beaucoup de nos citoyens plus âgés auront connu un deuil au cours de l’année écoulée et auront été forcés de subir le chemin tortueux du seul deuil.

Un autre domaine qui affecte gravement les personnes âgées pendant le confinement est la pauvreté numérique. Beaucoup de plus de 80 ans n’ont pas accès à Internet, mais même ceux qui ne le sont pas ne peuvent pas utiliser le matériel ou les logiciels dont ils disposent. Le coût de la connexion en ligne peut également être prohibitif pour de nombreuses personnes à faible revenu. Les fournisseurs d’accès Internet proposent rarement des offres à court terme et les personnes âgées ne souhaitent généralement pas conclure un accord de deux ans avec les dépenses mensuelles importantes qui l’accompagnent. Quelle que soit la raison, ceux qui ne peuvent pas accéder à Internet se voient refuser un moyen de communication avec le monde extérieur à leur porte, les piégeant davantage dans un état isolé et solitaire.

Pour tant de personnes âgées coincées à la maison, la télévision apporte un soulagement pendant les heures passées seules, mais nous avons remarqué que certains ont tendance à regarder des reportages sans fin sur les ravages causés par Covid, qui peuvent souvent être la source de plus d’anxiété et de peur.

L’ampleur de la situation de santé mentale dans cette génération est écrasante, mais il existe des moyens de résoudre les problèmes auxquels nos personnes âgées sont confrontées. C’est dans les petits actes de gentillesse aléatoires que nous pouvons tous aider.

La perte d’interaction humaine est l’un des problèmes les plus graves auxquels les personnes âgées sont confrontées en situation de confinement et c’est l’un des principaux facteurs de dépression pour ceux qui passent de longues périodes de temps seuls. En tant qu’organisation de base, le SVP a toujours considéré l’amitié comme l’une des choses les plus importantes que nous, en tant que Vincentiens, pouvons faire pour quelqu’un qui a besoin de notre aide. Cela montre l’unité, la gentillesse et la compassion. Si vous savez que quelqu’un est seul, appelez-le. Nous constatons que la plupart des personnes âgées préfèrent utiliser la ligne fixe. Sinon, écrivez une lettre ou une carte postale. Certains volontaires SVP ont même livré le thé de l’après-midi dans une boîte pour un voisin plus âgé. Pour une personne seule, ces petits gestes de gentillesse peuvent lui donner le sentiment de faire partie d’une communauté.

De même, si vous avez un parent plus âgé, ne présumez pas qu’un autre membre de la famille reste en contact avec lui, il peut croire la même chose de vous, avec pour résultat qu’une personne âgée est involontairement ignorée. Si vous le pouvez, faites un appel téléphonique comme un événement régulier. Ce sera quelque chose que vous attendez tous les deux avec impatience et qui deviendra bientôt un point culminant d’une semaine par ailleurs morne et ennuyeuse. Faites une pause dans les appels et les messages sans fin de Zoom et discutez réellement – vous constaterez que les personnes âgées sont les maîtres de l’art perdu de la conversation.

Passer des heures, des jours, des semaines seul peut faire des ravages et l’ennui peut rapidement se transformer en dépression. Pour beaucoup de nos bénéficiaires à Tower House, nous fournissons des livres, du matériel d’artiste, des puzzles, des puzzles et une foule d’autres activités intéressantes. Nous sommes tous à la maison pendant de longues périodes, alors pourquoi ne pas nous débarrasser des objets indésirables, tels que des livres et des puzzles, à une personne âgée. N’oubliez pas la distance sociale et, si possible, appelez à l’avance pour leur faire savoir ce que vous faites et qu’ils sont d’accord.

Nous recommandons aux personnes âgées de continuer à faire ce qu’elles feraient habituellement, en gardant à l’esprit les réglementations gouvernementales. Suivez une routine. Faites des étirements ou des exercices doux. Maquillez-vous, habillez-vous comme vous le feriez normalement. Tout cela ajoute des points à la journée, générant une routine.

Une fois le verrouillage facilité, un autre problème surgira sans aucun doute. En passant des mois seuls avec une conversation et une interaction limitées avec les gens, de nombreuses personnes âgées peuvent devenir agoraphobes. Ils ne se considèrent plus comme faisant partie d’une communauté plus large et ont souvent le sentiment que leurs opinions ne valent pas la peine d’être partagées. Ils se retirent dans leur monde clos, où ils se sentent à l’abri de l’infection et où ils n’ont pas besoin de se rappeler comment interagir avec les autres. Pour lutter contre ce sentiment tout à fait naturel, il faut se rassurer doucement et adopter une approche lente et patiente pour réapprendre à être confiant dans des groupes plus importants. Nous en avons vu des exemples après le premier et le deuxième verrouillage, mais nous avons eu la chance de pouvoir organiser de plus petites parties de thé à l’extérieur et des activités limitées à Tower House, ce qui a vraiment aidé les clients à rester « connectés » tout en restant en sécurité.

Le Dr Adrian James, président du Royal College of Psychiatrists, a récemment déclaré: «Il est très facile de penser que quand il est sécuritaire de le faire, nous repartirons tous immédiatement, mais je pense que cela va prendre un certain temps. pour habituer les gens à cela. Les personnes les plus susceptibles de souffrir sont les personnes âgées qui se sont habituées à s’isoler. »

Il est facile d’être dépassé lorsqu’on regarde le tableau plus large de la santé mentale de l’ancienne génération, mais comme pour tout problème, le décomposer en simples actes de gentillesse est un bon point de départ.

Vieillir devrait être quelque chose que nous attendons tous avec impatience – un moment pour savourer les souvenirs et l’amitié, pour enfin devenir soi-même. Dans le monde moderne, nous sommes obsédés par la jeunesse et pourtant nous aspirons (paradoxalement) à une longue vie. Si nous commençons vraiment à nourrir et à apprécier notre vieille génération pour ses connaissances et sa sagesse, nous pourrions être en mesure d’empêcher le raz-de-marée des problèmes de santé mentale de frapper nos côtes et de bâtir un avenir meilleur pour nous-mêmes.

Lindsay MacRae est la coordinatrice du centre pour les services du SVP’s Centre St Vincent à Tower House à Brighton.