À la fin de l’été dernier, mes amis et moi avons commencé à prendre la route ensemble. Nous n’étions pas limités aux États, aux régions ou aux fuseaux horaires. Les interdictions de voyager à l’étranger n’avaient aucun sens. Nos voyages nous ont conduits dans un endroit appelé Sword Coast et un groupe de petites villes heureusement exemptes de coronavirus. C’était fantastique, d’une manière très réelle. Nous y retournons une ou deux fois par mois depuis.

Un inconvénient est que l’endroit est en proie à des zombies, des dragons, des cultistes, des pirates et toutes sortes de démons et de méchants, mais même cela est navigable avec des armes décentes, quelques sorts utiles et des rouleaux de chance et une assiette de charcuterie généreusement chargée.

À ce stade, si vous n’avez pas attrapé les références, je parle de Dungeons & Dragons, vraiment le meilleur jet de sauvegarde contre le blues pandémique en cours. Rien d’étonnant à cela, étant donné la façon dont le jeu est entré dans ma vie. De retour à l’université, quand mes amis et moi étions tous extrêmement fauchés et frissonnants face aux terribles hivers du Midwest, mon petit ami d’alors (maintenant mari) m’a présenté le jeu. Cela n’a pas demandé beaucoup de persuasion, puisque j’ai grandi en tant que nerd fantastique qui adorait jouer à «Wizardry» et «The Legend of Zelda».

En l’absence de système de jeu parmi nous, nos principales options étaient les cartes, les vieux jeux de société et D&D, qui ne nécessitaient que des lancers de dés, notre imagination et de grandes quantités de bière. Finalement, nous avons tous obtenu notre diplôme et nous nous sommes dispersés à travers le pays, nous enregistrant toutes les quelques semaines ou mois. Pour certains d’entre nous, cela faisait des années que nous n’avions pas roulé à 20 ou que nous nous livrions à un fantasme non servi par Peter Jackson, Lucasfilm, DC ou Marvel.

Mais mon mari et moi avions joué récemment lors d’un voyage à San Francisco pour rendre visite à deux de nos meilleurs amis. Nous avions eu quelques coups à leur table de cuisine et la chose suivante que nous savions, nous jouions un petit jeu de niveau débutant. Comme c’était un week-end, nous n’avons pas fini.

Puis vint 2020, son virus et ses verrouillages. Heureusement que je suis dans un partenariat stable où nous nous aimons vraiment, notre maison assez petite s’est sentie beaucoup plus petite une fois que l’automne a commencé à refroidir l’air.

Peu importe qui ou où vous êtes, cependant, COVID-19 a sûrement réduit votre monde d’une manière ou d’une autre. Pour ceux d’entre nous qui sont socialement éloignés, les projets de voyage ont été retardés ou annulés, les visites familiales ont été repoussées, les dîners réguliers et les soirées télévisées avec des amis ont été interrompus pour une durée indéterminée.

Une fois que les murs qui constituaient la maison englobaient le travail et l’école, notre besoin d’évasion a pris une nouvelle urgence. Et cette explosion de claustrophobie et d’agoraphobie s’est avérée être une aubaine supplémentaire pour Dungeons & Dragons. Notre famille de San Francisco nous a appelés et nous avons terminé ce match. Ensuite, nous en avons commencé un autre et avons appelé notre équipage de l’université, parcourant des marathons de 9, 10, 11 heures avec des gens que nous adorons encore et dont la vie les a éloignés de nous, géographiquement. Une connexion Zoom, notre vieux sac de dés et une histoire farfelue suffisent à réduire la distance et à réduire le temps que nous avons été séparés en rien.

Bien avant que COVID-19 ne fasse tomber le monde sur le côté, D&D était déjà un succès parmi les jeunes générations, aidé par son rôle central dans «Stranger Things» et un facteur cool prêté par des célébrités comme Vin Diesel et Joe Manganiello arborant fièrement leurs drapeaux D&D. Le jeu s’est transformé à plusieurs reprises depuis la sortie de sa version originale en 1974.

Depuis la cinquième édition lancée en 2014, un porte-parole de l’éditeur du jeu Wizards of the Coast a déclaré que Dungeons & Dragons avait vu sept années consécutives augmenter les ventes de produits et la communauté qui les soutenait. Les ventes des produits de lancement de base tels que le guide du joueur, indispensable, ont augmenté de 300% en 2019.

Mais 2020 a été monstrueux – sa meilleure année de tous les temps. Les plateformes en ligne ont signalé une augmentation des sessions de jeu et des inscriptions de nouveaux comptes cette année-là, Fantasy Grounds rapportant trois fois plus de sessions de jeu en avril 2020 qu’en avril 2019, selon le rapport de la société.

Un autre site, Roll20, indique que sa base d’utilisateurs italiens a augmenté alors que le pays était le plus durement touché par la pandémie.

Donc, à l’instar de nombreuses diversions qui étaient autrefois la province du pas cool (ou, dans les années 1980, un pilier de la grande panique satanique), Dungeons & Dragons est courant, et je soupçonne que ce n’est pas seulement pour le plaisir.

C’est un mécanisme d’évasion créatif combiné avec un moyen de passer du temps avec des amis et d’exercer pouvoir et force pour contrer les ténèbres à un moment où tant de choses sont incertaines et où il y a tellement de raisons de se sentir impuissant. Dans ce monde, je suis limité à quelques centaines de pieds carrés. Sur la Sword Coast, je grimpe des falaises et je cours à travers les forêts. Mieux encore, je n’ai pas besoin d’être moi.

Parfois, je fais face à ces crétins comme un clerc stoner né de dragon élevé par des hippies qui lui ont dit qu’ils l’avaient adopté, mais qu’il avait probablement volé l’œuf dont il avait éclos quand ils étaient hauts.

Dans une autre aventure, je les affronte comme un voyou au nom changeant qui agit comme plusieurs personnages du spectacle de marionnettes classique pour adultes «Crank Yankers», qui ravit et confond le reste de la fête. Nous pouvons lancer des sorts et acheter des pièces d’équipement ridicules et faire tout ce que nous pouvons pour nous maintenir mutuellement en proie à l’hystérie. Dans ces moments-là, je me sens plus moi-même que dans ma vie normale.

Un jour, nous l’espérons bientôt, nous pourrons nous réunir dans la même pièce, partager les mêmes collations et porter un toast en personne et profiter du monde physique comme avant. Vivre et socialiser virtuellement nous a appris qu’il n’y a tout simplement pas de substitut à cela.

Mais si nous devons faire face à la distanciation sociale, aux voyages réduits et aux limbes virtuels de Zoom pendant un peu plus longtemps, il est réconfortant d’avoir un classique fiable comme celui-ci pour nous encourager à nous connecter et à perdre notre moi habituel pendant un moment, à nous blottir ensemble autour d’un feu de camp et contre l’obscurité.