Les efforts visant à améliorer la réussite sociale des adolescents et des adultes autistes se sont souvent concentrés sur leur apprendre à penser et à se comporter davantage comme leurs pairs non autistes et à cacher les caractéristiques qui les définissent comme autistes. Les chercheurs en psychologie de l’Université du Texas à Dallas se sont toutefois concentrés sur une autre approche: promouvoir la compréhension et l’acceptation de l’autisme chez les personnes non autistes.

Les chercheurs ont publié leurs résultats en ligne le 20 janvier dans la revue Autisme. L’étude a montré que familiariser les personnes non autistes avec les défis et les forces des personnes autistes contribuait à réduire la stigmatisation et les idées fausses sur l’autisme, mais les préjugés implicites sur l’autisme étaient plus difficiles à surmonter.

Desiree Jones, doctorante en psychologie à la School of Behavioral and Brain Sciences (BBS), est l’auteur correspondant de l’article, et le Dr Noah Sasson, professeur agrégé de psychologie, est l’auteur principal.

Desiree Jones.

«Des travaux antérieurs dans notre laboratoire ont montré que les personnes autistes sont souvent stéréotypées comme maladroites et moins sympathiques. Certains pourraient penser que les personnes autistes ne veulent pas d’amis ou ne veulent pas interagir avec les autres. Nous voulons combattre ces idées. »

Desiree Jones, doctorante en psychologie à l’École des sciences du comportement et du cerveau

L’autisme est caractérisé par des différences de pensée, de perception et de communication qui peuvent rendre difficile l’interaction et la connexion avec les personnes non autistes. Certaines personnes autistes ne parlent pas et ont besoin de beaucoup de soutien dans leur vie quotidienne, tandis que d’autres sont très verbales et ont besoin de moins de soutien. Le travail de Jones se concentre spécifiquement sur les expériences d’adultes autistes sans déficience intellectuelle.

«Des travaux antérieurs dans notre laboratoire ont montré que les personnes autistes sont souvent stéréotypées comme gênantes et moins sympathiques», a déclaré Jones. «Certains pourraient penser que les personnes autistes ne veulent pas d’amis ou ne veulent pas interagir avec les autres. Nous voulons combattre ces idées. »

La promotion des connaissances sur l’autisme chez les adultes non autistes représente un changement de philosophie sur la façon d’améliorer les expériences sociales des personnes autistes. Jones a expliqué que cette tactique emprunte à la recherche sur la race et l’ethnicité.

«Cibler le comportement autiste fait peser le fardeau de l’exclusion sociale sur les personnes autistes, alors que nous devrions vraiment remettre en question les attitudes qui conduisent les autres à stigmatiser les comportements autistes», a-t-elle déclaré. «Les recherches sur la race suggèrent que les personnes qui ont des préjugés raciaux ont tendance à considérer cette race comme un monolithe, attribuant à chaque membre les mêmes caractéristiques. En les exposant à différentes personnes du groupe, vous pouvez contester ces stéréotypes. Nous pensons que le même principe s’applique à l’autisme.

Test des biais

Les participants à l’étude – 238 adultes non autistes – ont été répartis en trois groupes. Un groupe a visionné une vidéo d’acceptation de l’autisme développée à l’origine sous forme de présentation PowerPoint par des chercheurs de l’Université Simon Fraser en Colombie-Britannique en collaboration avec des adultes autistes. Jones l’a mis à jour et a ajouté une narration. Le deuxième groupe a regardé une présentation de formation générale en santé mentale qui ne mentionnait pas l’autisme, et le troisième n’a reçu aucune formation du tout. Les participants ont ensuite été testés sur leurs préjugés explicites et implicites sur l’autisme.

«La vidéo sur l’autisme présente des faits sur l’autisme et favorise l’acceptation. Il donne des conseils sur la façon de se lier d’amitié avec une personne autiste et de lui parler de ses intérêts », a déclaré Jones. «Il aborde également les choses à éviter, comme la surcharge sensorielle et les inciter à s’engager.»

Les tests ultérieurs de biais explicites comprenaient la capture des premières impressions d’adultes autistes dans des clips vidéo, la mesure des connaissances et de la stigmatisation des participants en matière d’autisme, et l’évaluation de leurs croyances sur les capacités fonctionnelles autistes. Les biais implicites ont également été examinés, évaluant si les participants associent inconsciemment l’autisme à des attributs personnels négatifs.

Noah Sasson.

«Le fait que les personnes non autistes qui ont suivi la formation étaient plus intéressées par les interactions sociales avec les personnes autistes, avaient moins d’idées fausses sur l’autisme et rapportaient une compréhension plus précise des capacités autistiques après l’avoir terminée est une sorte de réussite.

Dr Noah Sasson, professeur agrégé de psychologie à l’École des sciences du comportement et du cerveau

Comme prévu, le groupe de formation à l’acceptation de l’autisme a démontré une meilleure compréhension et une meilleure acceptation de l’autisme sur les mesures explicites, y compris l’expression d’un plus grand intérêt social pour les adultes autistes et résultant en des premières impressions plus positives. Cependant, les participants ont continué à associer implicitement l’autisme à des attributs personnels désagréables, quelle que soit la formation qu’ils ont vécue.

«Les préjugés explicites sont consciemment maintenus, évoluent rapidement et sont limités par la désirabilité sociale», a expliqué Sasson. «Les préjugés implicites reflètent des croyances sous-jacentes plus durables – des associations renforcées au fil du temps et plus résistantes au changement.»

Bon nombre des stéréotypes tenaces sur l’autisme sont renforcés par des représentations dans les médias, que ce soit des émissions de télévision comme «The Good Doctor» ou des films comme «Rain Man».

«Un trope commun existe de la personne autiste blanche avec des capacités savantes», a déclaré Jones. «Ils sont vraiment intelligents mais très maladroits socialement. Ils peuvent être dépeints comme plats ou sans émotion ni passion. Ces croyances peuvent être nuisibles et ne reflètent pas la variabilité de ces caractéristiques chez les personnes autistes. Ils démentent l’éventail de difficultés et de compétences uniques que les personnes autistes peuvent avoir.

«Il y a un dicton selon lequel si vous avez rencontré une personne autiste, vous avez rencontré un personne autiste. La communauté varie tellement en termes de besoins individuels, de forces et de difficultés qu’il n’y a pas de prototype très utile. Donc, apprendre à connaître des personnes réelles et s’éloigner des idées préconçues peut nous aider, espérons-le, à améliorer les résultats sociaux de la communauté autiste.

Et après

Jones a déclaré que les personnes autistes elles-mêmes font partie intégrante du tracé de la voie à suivre.

«Les personnes autistes ont souvent l’impression qu’elles ne sont tout simplement pas écoutées, qu’elles sont rejetées ou qu’elles ne se soucient pas d’eux», a-t-elle déclaré. «Une grande partie de l’accueil consiste simplement à reconnaître que les personnes autistes réelles nous disent ce qu’elles aiment et ce qu’elles veulent que la recherche soit. Dans notre laboratoire, nous avons plusieurs étudiants autistes de maîtrise et de premier cycle qui jouent un rôle important dans nos recherches, et ils m’ont beaucoup appris.

Sasson a décrit les résultats comme prometteurs et révélateurs de la promesse d’un entraînement bien fait, bien que la persistance de ces effets reste incertaine.

«Cette présentation d’une demi-heure était engageante et divertissante et comprenait de nombreux récits convaincants à la première personne», a-t-il déclaré. «Le fait que les personnes non autistes qui ont suivi la formation étaient plus intéressées par les interactions sociales avec les personnes autistes, avaient moins d’idées fausses sur l’autisme et rapportaient une compréhension plus précise des capacités autistiques après l’avoir terminée est une sorte de réussite.

«La persistance des effets dans le temps est une autre question. Il se pourrait très bien que les avantages soient transitoires, ce qui limiterait considérablement la promesse de programmes de formation comme celui-ci.

Dans les travaux futurs, Jones et Sasson espèrent établir un lien entre l’inclusion et l’acceptation et la santé mentale et le bien-être des personnes autistes, qui connaissent des niveaux plus élevés de dépression, d’anxiété et de suicide que la population générale.

«Il n’est pas facile d’être autiste dans un monde à prédominance non autiste, et rendre le monde social un peu plus accommodant et accueillant face aux différences autistes pourrait grandement contribuer à améliorer les résultats personnels et professionnels des personnes autistes», a déclaré Sasson.

L’étudiant au doctorat du BBS Kilee DeBrabander était le troisième auteur de l’étude, qui a été financée par une subvention du programme de subvention d’autisme du Texas Higher Education Coordinating Board.