DAYTONA BEACH, Floride – Le 59e Rolex 24 à Daytona n’était pas un week-end facile pour Jimmie Johnson et Chase Elliott

Il y a eu des moments déchirants, des temps de tours terne, des ratés angoissants dans la circulation et des doutes constants quant à savoir s’ils faisaient plus de mal que de bien aux chances de leurs coéquipiers de classe mondiale de remporter le prestigieux classique de course d’endurance de voiture de sport.

Et tout cet inconfort est exactement la raison pour laquelle vous pouvez vous attendre à voir les deux champions de NASCAR revenir dans une voiture de sport sur le parcours routier de 12 virages et de 3,56 milles à l’avenir.

« Ce que j’ai réalisé, c’est que le stress et l’anxiété, les papillons, l’adrénaline et le cœur battent la chamade, me demandant si je peux le faire – c’est ce que j’ai vécu toute ma vie, et cela me fait me sentir vivant », a déclaré Johnson samedi. nuit à Daytona International Speedway après avoir démarré la course et effectué deux relais dans la Cadillac n ° 48 Ally. «Et un jour. Je n’aurai pas cette opportunité, mais je ne suis pas prêt à m’en éloigner maintenant, et j’aime vraiment être mal à l’aise dans ce que cela me fait ressentir et comment cela me tient responsable.

PACKAGE STATISTIQUES: Résultats complets et vitesses de la 59e Rolex 24 à Daytona

«Et, vous savez que j’ai sauté dans le fond de la piscine avec des poids autour de mes chevilles ici pour 21 et 22, mais cela me fait me sentir plus vivant que ce que j’ai depuis un certain temps.

Après son troisième finaliste dans le Rolex 24, Johnson aura une motivation supplémentaire pour revenir pour un neuvième départ dans l’événement d’ouverture de la saison dans l’espoir de gagner sa première montre.

Jimmie Johnson travaille un peu la magie des médias sociaux (ou prend peut-être juste un selfie) avant la Rolex 24 à Daytona (Jasen Vinlove-USA TODAY Sports).

Elliott a également une motivation majeure juste pour continuer l’amélioration rapide qu’il montrait lors de ses débuts dans la série IMSA WeatherTech SportsCar Championship. Après une auto-flagellation très publique à la télévision nationale pour un premier passage qu’il jugeait décevant, Elliott s’est amélioré lors de sa deuxième tentative à 3 heures du matin dimanche matin.

On s’attendait à ce que ce soit sa dernière fois au volant de la Cadillac n ° 31, mais le champion en titre de la Cup Series a eu la chance de revenir dans la voiture parce que l’équipe est tombée en disgrâce. Un problème d’engrenage a pris 22 tours à réparer, et l’équipe a modifié sa rotation pour permettre aux pilotes à plein temps Pipo Derani et Felipe Nasr de se reposer et permettre à Elliott et Mike Conway de se partager les quatre dernières heures.

Elliott a roulé un peu plus de cinq heures et était dans la voiture lorsque le drapeau à damier a volé sur une sixième place de la classe, huitième au général.

Chase Elliott était au volant de la Cadillac n ° 31 pendant la majeure partie des quatre dernières heures à Daytona (Jasen Vinlove / USA TODAY Sports).

«Cela a été très amusant», a déclaré Elliott. «C’est tout un événement. Quelle course incroyable c’est. C’est un honneur d’en faire partie. J’espère pouvoir revenir et appliquer certaines des choses que j’ai apprises et pouvoir être plus utile la prochaine fois.

La maladresse était séduisante pour le pilote Hendrick Motorsports, qui a déclaré qu’il avait choisi la Rolex 24 pour les mêmes raisons qu’il avait fait ses débuts en dirt racing au Chili Bowl quelques semaines plus tôt.

«Juste être mal à l’aise», a-t-il déclaré à Kelli Stavast de NBC Sports. «Sortir de votre zone de confort. Je pense que c’est une bonne chose. C’est quelque chose que j’ai fait un peu de cette intersaison et d’être juste ouvert d’esprit sur de nouvelles choses, et il y a beaucoup de petits détails ici et là sur ce type de voitures qui les font aller vite et qui prennent juste du temps à apprendre, car moi au moins.

«Donc, j’essaie juste de tout mettre ensemble. J’ai probablement apprécié le défi plus que toute autre chose.

Johnson était également de haut en bas, disant qu’il avait «deux bons relais» (en particulier en tête au milieu de la nuit) et «un mauvais» (aux prises avec le rythme et le trafic lors de son dernier relais).

Johnson n’a pas passé autant de temps qu’Elliott dans la voiture (un peu moins de trois heures et 49 minutes sur trois virages), mais il semblait l’apprécier tout autant, même en se rongeant les ongles en regardant son coéquipier Kamui Kobayashi essayer de chasser vainqueur Filipe Albuquerque.

Le septuple champion de la Coupe a promis « Je reviendrai dans le futur pour faire un autre essai », mais se tournera maintenant vers le prochain défi: Un calendrier IndyCar à temps partiel en 2021-2021 avec Chip Ganassi Racing.

Comme il l’a appris lors d’un test à Sebring International Raceway, ce sera une transition extrêmement difficile – ce qui lui semble très bien.

« Émotionnellement, je suis vraiment excité pour les expériences à venir et pouvoir participer à une série dans laquelle je rêvais de participer étant enfant est une opportunité vraiment spéciale pour moi », a déclaré Johnson, 45 ans, à Steve Letarte et Kyle Petty de NBC Sports. .. «Mais en même temps, ce ne sera pas facile.

«Je ne vais pas avoir l’air très bien pendant un certain temps, donc je sais que j’ai beaucoup de travail devant moi, mais j’apprécie vraiment le processus et apprécie ce voyage.