SEATTLE – Un jeudi matin de janvier, de son domicile à Seattle, un garçon de la classe de maternelle de Kevin Gallagher a fait sauter le bonnet de son marqueur parfumé vert et a pris un gros reniflement.

Était-ce gentil, comme une Granny Smith? Ou d’agrumes, comme un citron vert? Pour quiconque dans sa classe virtuelle de maternelle, c’était difficile à dire. Mais le moment était éphémère, alors que M. Gallagher et son stagiaire André Silberman prenaient la parole à nouveau, demandant aux enfants de 5 et 6 ans de garder le cap. Utilisez le marqueur vert pour souligner le mot «poisson» sur leurs feuilles de travail, ont-ils dit – un mot de vocabulaire de «troisième année» qui renforcerait leurs capacités de lecture. Visible uniquement à travers son écran, le garçon déplaça le marqueur de son nez au papier.

«Ce serait formidable d’entendre tout le monde lire la page ensemble», a déclaré M. Gallagher, comme l’enseignant de Bryant Elementary est connu de ses élèves. «J’aime beaucoup cette partie.»

Soudain, un chœur de fausset lisait aussitôt, suivant le doigt de M. Gallagher alors qu’il se déplaçait de mot en mot.

La première tâche de Gallagher est de guider ses étudiants à travers des leçons académiques comme celle-ci. En tant que jardin d’enfants, ils sont parmi les plus jeunes élèves scolarisés à distance cette année, et parmi un groupe que de nombreux enseignants, parents et experts en éducation craignaient, ils étaient les plus susceptibles de souffrir sur le plan scolaire pendant la pandémie, car ils ne sont pas habitués à rester assis ou à se concentrer. pendant des heures à la fois. Le deuxième objectif de Gallagher est plus difficile: aider ses étudiants à rester en contact avec leurs pairs et à créer des liens sociaux essentiels au développement précoce.

Par essais et erreurs, Gallagher a affiné son style pour garder ses élèves engagés. Sa première tentative d’enseignement à distance au printemps dernier impliquait un programme d’enregistrement long et solitaire. Il s’habillait en costumes et créait des leçons YouTube que ses élèves pouvaient regarder selon leur propre horaire. Cette année scolaire, il passe quelques heures en ligne avec ses élèves chaque matin, et pendant environ une heure l’après-midi. La plupart de ses élèves gardent leur appareil photo allumé pendant qu’ils se déplacent dans les cours de lecture et de mathématiques, ou parlent de l’actualité.

Sans données académiques largement disponibles, il est difficile de dire avec certitude si les jeunes apprenants prennent du retard par rapport à leurs pairs plus âgés. Il n’y a pas d’informations à l’échelle de l’État sur la perte d’apprentissage jusqu’à présent, mais des indicateurs subtils suggèrent que de nombreux élèves reculent. Les experts en éducation affirment que divers facteurs influent sur la progression des jeunes enfants cette année scolaire. Cela dépend de la situation familiale, comme la sécurité financière et du logement, les attitudes des enfants et la capacité des enseignants individuels à retenir l’attention des élèves.

Ce qui est plus facile à remarquer, mais pas nécessairement plus facile à suivre, rapportent de nombreux parents et enseignants, c’est le bilan social et émotionnel de la pandémie sur les enfants. C’est d’autant plus difficile que ces jeunes enfants commencent tout juste leur chapitre scolaire.

«L’apprentissage socio-émotionnel, la création de sens, l’amour d’apprendre. Ce sont des choses incommensurables qui me préoccupent le plus », a déclaré le Dr Jenny Radesky, professeur adjoint de pédiatrie à l’Université du Michigan. «Certains enfants ne peuvent pas nommer leurs meilleurs amis. Ou ne pas vraiment connaître les enfants de leur classe. »

Au cours du mois dernier, le Seattle Times est revenu aux familles, aux enseignants et aux jeunes enfants qui, au cours de l’été, avaient exprimé des inquiétudes quant aux retombées sociales de l’apprentissage en ligne. Les conversations ont montré que bon nombre de leurs attentes antérieures correspondaient à leur nouvelle réalité. Certains enfants réussissent bien sur le plan scolaire, mais de nombreuses familles disent que leurs enfants ne reçoivent pas d’importantes leçons d’apprentissage précoce, comme comment se faire des amis. Les parents disent qu’ils ont le cœur brisé d’entendre leurs enfants de 5 ans dire: «Je déteste l’école.»

Beaucoup d’étudiants de Gallagher semblent vraiment intéressés et il propose des leçons sur la façon de faire fonctionner l’apprentissage à distance. Mais ses élèves apprennent des compétences académiques et sensorielles – comment épeler, à quoi ressemblent les différents marqueurs parfumés aux fruits, ou que renifler les marqueurs n’est peut-être pas la meilleure idée – sans les conseils habituels fournis par l’apprentissage en personne. Et interagir avec ses pairs est encore plus difficile. Ils ont du mal à réactiver leurs microphones; beaucoup apprennent encore à lire les mots essentiels à l’utilisation des plateformes d’apprentissage en ligne. Lorsque les enfants parlent, ils se parlent souvent.

«Pour beaucoup d’entre nous [teachers], aussi dévoués que nous le sommes aux universitaires… créer la communauté est très difficile », a déclaré Gallagher.

Lutte sociale

Il y a quelques semaines, Brandee Mayton a demandé à ses filles jumelles si elles voulaient finalement aller à l’école en personne.

«Ils ont dit« non », parce que je ne peux pas aller avec eux», a déclaré Mayton à propos de ses filles Avery et Hailey, maternelles dans le district scolaire d’Everett. «En ce moment, ils s’attachent à moi.»

Il y a eu une brève période au cours de l’été où Mayton a envisagé d’empêcher ses enfants de s’inscrire à la maternelle. Mayton, un parent célibataire, a été mis à pied au début de la pandémie et espérait décrocher un nouvel emploi; si elle travaillait, surtout à l’extérieur de la maison, il serait impossible pour ses filles de faire des études à distance. Mayton n’était pas la seule à réfléchir: les inscriptions à la maternelle à Washington ont chuté d’environ 14% cette année scolaire, ce qui suggère que de nombreuses familles ont retenu leurs enfants.

Mayton n’a toujours pas trouvé d’emploi. Cela lui a permis d’inscrire ses filles, qui sont maintenant dans le même cours en ligne. Cinq jours par semaine, a-t-elle dit, ses filles «regardent un ordinateur» de 9 h 15 à 14 h 40. La capacité d’attention des filles est courte et il est difficile de les empêcher de quitter leur classe pour passer du temps avec elle ou jouer avec des jouets, a déclaré Mayton. Plusieurs mois plus tard, leur routine devient enfin plus facile. Mais ce qui n’a pas changé, dit-elle, c’est un manque de lien social entre ses filles et leurs camarades de classe et leur professeur.

«Mes filles se plaignent encore de cela. Pourquoi sont-ils muets, pourquoi ne peuvent-ils pas partager, pourquoi l’enseignant ne les appelle-t-il pas même s’ils ont levé la main? «

Cette période de l’enfance – de 3 à 6 ans environ – est celle où les enfants acquièrent des compétences sociales importantes, telles que comment interagir avec les autres, autoréguler leurs pensées et leurs comportements, et comment lire les expressions ou le ton de la voix de leurs pairs et adultes, a déclaré Stephanie Jones, professeur d’éducation à la Harvard Graduate School of Education.

Jones dit qu’il y a peu de recherches pour savoir si les enfants peuvent apprendre ces compétences à travers un écran aussi bien qu’en personne, mais il y a des raisons de croire que même les interactions en ligne avec des camarades de classe et des enseignants peuvent aider les enfants à apprendre à se relayer ou à lire des émotions. En bref, dit-elle, si les jeunes enfants ont du soutien, ils continueront à acquérir des compétences maintenant et rebondiront sur ce qu’ils ont manqué à l’ouverture des écoles.

Lorsque les enfants retournent finalement à l’école en personne, les enseignants et les parents peuvent avoir de meilleurs indicateurs de la façon dont les jeunes enfants se débrouillent socialement. Dans l’intervalle, Jones et ses collègues collectent des données auprès d’une cohorte de plus de 3000 familles du Massachusetts de 5, 6 et 7 ans pour évaluer ce qui se passe actuellement. Jusqu’à présent, la plupart des familles ont signalé des perturbations importantes dans leur vie quotidienne et des niveaux élevés de stress et d’anxiété.

Les enseignants font état de préoccupations similaires. Dans une enquête d’été auprès des parents et des enseignants de jeunes enfants, 62% des enseignants de la petite enfance ont déclaré qu’ils étaient «très préoccupés» par l’établissement de relations avec leurs élèves. L’enquête, de l’organisation nationale à but non lucratif Defending the Early Years (DEY), est petite et ne comprend que 314 répondants. Mais cela offre des signes inquiétants qu’un manque de connexion entre les élèves et leurs enseignants est corrélé à une plus grande difficulté à passer à l’enseignement en ligne.

L’enquête a également révélé que plus les jeunes enfants passaient de temps sur un ordinateur chaque jour, plus leur expérience d’apprentissage à distance avait tendance à être pire.

Des gains académiques?

Mais les familles ont signalé plusieurs avantages de l’apprentissage à distance, a déclaré Denisha Jones, qui a dirigé l’enquête et co-directeur de DEY, comme plus de temps en famille et la possibilité de jouer à l’extérieur. Reconnaître que les enfants apprennent tout le temps, a-t-elle dit, pourrait aider les éducateurs à relier ces expériences à la maison à leur programme.

«Cette expérience du COVID-19 montre que les enfants apprennent de nombreuses manières différentes», a-t-elle déclaré. «À l’heure actuelle, nous devons capitaliser sur cela. Au lieu de [taking] cette approche négative dont souffrent nos enfants, ils prennent du retard, [ask] qu’est-ce qu’ils en retirent? Qu’est-ce qu’ils apprennent? »

Nous n’avons pas encore une image claire des progrès scolaires des enfants cette année, a déclaré Soojin Oh Park, professeur adjoint d’éducation à l’Université de Washington, sans parler des différences entre les environnements d’apprentissage à distance, tels que les modules d’apprentissage en cas de pandémie, les tuteurs privés ou ceux principalement. géré par les soignants. Les résultats des tests standardisés peuvent éventuellement fournir un aperçu, mais les chefs de district et les experts en éducation craignent que certains jeunes enfants ne reçoivent de l’aide de leurs parents car les tests sont en grande partie isolés.

Pour l’anecdote, certaines familles rapportent que leurs enfants accélèrent – et ne prennent pas de retard – sur le plan scolaire. Denton Thorbeck, dont le fils Brantley fréquente l’école primaire Pine Tree dans le Kent, a déclaré qu’au milieu du semestre d’automne, sa femme et lui avaient pris la décision de faire passer leur fils de la maternelle à la première année. Les deux parents travaillent dans des écoles, un gros avantage car ils ont essayé d’évaluer les progrès de Brantley, et ils ont remarqué que ses scores au test et à la phonétique étaient élevés.

Mais ces scores ne révèlent qu’une petite partie de la façon dont Brantley fait face à l’apprentissage en ligne, a déclaré Thorbeck. Brantley souffre d’un trouble d’hyperactivité avec déficit de l’attention (TDAH) et garde Legos à son bureau pour garder ses doigts occupés lorsqu’il se sent agité. L’écran de l’ordinateur est souvent un obstacle, pas une fenêtre, à l’interaction avec sa classe.

«Il est difficile de mesurer en ces temps ce qu’est le« succès »», a déclaré Thorbeck. Chaque jour, son fils dit: «Je déteste l’école.»

«La haine est un mot très fort, surtout chez nous. C’est vraiment difficile pour moi en tant qu’enseignante d’entendre cela parce que je connais son professeur, elle fait un travail incroyable. Mais l’apprentissage en ligne, en particulier pour ces jeunes [kids], est tellement plus difficile.

Thorbeck dit qu’il garde l’espoir que son fils finira par aimer l’école une fois qu’il aura vécu la récréation ou qu’il passera du temps avec des amis en personne.

Pour l’instant, des enseignants comme Gallagher innovent constamment pour garder l’attention de leurs élèves. Certaines stratégies sont un peu astucieuses – lorsque Gallagher «secoue les choses» dans ses leçons, il secoue son ordinateur et ses élèves remuent la tête. D’autres sont … old school, comme voir ses élèves dans la vraie vie.

Toutes les deux semaines environ, il invite ses élèves et leurs familles à l’école, où il les rencontre dehors – masqués et à distance. Sur la fenêtre de sa classe, visible de l’extérieur du bâtiment de l’école, Gallagher a affiché une pancarte indiquant: «Un apprentissage et un enseignement formidables se produisent en 103.»

Parfois, ses élèves lui apportent des photos qu’ils ont dessinées ou des biscuits qu’ils ont préparés. Ces rencontres de l’après-midi pour récupérer du matériel scolaire sont également l’occasion de «briller», a-t-il déclaré, et de voir leurs pairs «en 3D».

Il veut que ses élèves puissent regarder en arrière dans 20 ans et penser: «C’était une année foutue, mais ça allait», dit-il. «Cela me donnerait une grande tranquillité d’esprit.»

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